Amistades en la vejez: su impacto en la salud

Las conexiones sociales y de amistad en la vejez como a lo largo de la vida, son muy importantes para mantener no sólo nuestra salud emocional, también la física y mental. Las investigaciones muestran que la soledad y el aislamiento social son perjudiciales para nuestra salud: la falta de conexiones sociales aumenta el factor de riesgo de muerte temprana hasta un 26% y es equivalente fumar 15 cigarrillos al día. Asimismo, los sentimientos de soledad pueden ser mucho más perjudiciales que la obesidad y la inactividad física (Campaign to End Loneliness UK, 2019).

El aislamiento social pone a las personas mayores en un alto riesgo, pues es en esta etapa de la vida que las redes sociales se diluyen y las relaciones familiares son cada vez más distantes por diversas circunstancias, como las relacionadas con el acelerado ritmo de vida de las sociedades contemporáneas, la urbanización y las grandes distancias que tenemos que recorrer para trasladarnos de un lado a otro, pero también las percepciones negativas que tenemos acerca de nuestros padres o abuelos, de quienes asumimos, no tienen el interés o capacidad de seguir aprendiendo cosas nuevas o de disfrutar de la diversión y de la vida.

Otros estudios como los de Blieszner, Ogletree y G. Adams (2019), revelan hallazgos detallados sobre la importancia de la amistad en esta etapa de la vida como que, las relaciones de amistad son tan importantes como los lazos familiares para mantener el bienestar psicológico en la edad adulta y la vejez. De hecho, el estudio de salud y jubilación del 2008 de Lee y Szinovacz mostró que, aunque las relaciones con los cónyuges tienden a ser las asociaciones más fuertes relacionadas con la salud mental, los lazos con amigos comprobaron ser los vínculos que más se relacionaron con la salud emocional, a diferencia de aquellos que sólo tenían contacto con otros parientes.

Amistad y cuidados

Otro enfoque crucial para la investigación contemporánea sobre la amistad, son las contribuciones que hacen los amigos en el cuidado de personas mayores. Dado que los hijos y otros parientes pueden vivir a grandes distancias de los seres queridos que requieren asistencia y cuidados, los amigos y vecinos brindan más que un apoyo ocasional y suelen ser actores fundamentales en la salud y el bienestar de las personas mayores.

Los especialistas sugieren que es necesario diseñar intervenciones sociales destinadas a mejorar las habilidades y estrategias personales para hacer y mantener amigos,planificar programas comunitarios para fomentar las interacciones con los amigos y defender políticas que promuevan las relaciones de amistad durante toda la vida.

Fuentes:

Blieszner, R., Ogletree, AM y Adams, RG (2019). Friendship in Later Life: A Research Agenda https://doi.org/10.1093/geroni/igz005

Campaign to End Loneliness UK, (2019). https://www.campaigntoendloneliness.org/loneliness-research/

Lee HJ y Szinovacz M. E (2016). Positive, Negative, and Ambivalent Interactions With Family and Friends: Associations With Well‐being . Journal of Marriage and Family , 78 , 660–679.

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